Τετάρτη, 26 Νοεμβρίου 2008

Αναζητώντας την πηγή των γκέϊζερ στον Εγκέλαδο

Στην καλλιτεχνική αυτή απεικόνιση, το διαστημόπλοιο Cassini περνάει κοντά από τον Εγκέλαδο, το εσωτερικό φεγγάρι του Κρόνου, για να μελετήσει τους πίδακες ατμών που εκλύονται από τις γιγαντιαίες σχισμές της επιφάνειάς του, στην περιοχή του Νότιου πόλου.
Ομάδα επιστημόνων προτείνει ότι οι πίδακες στην επιφάνεια του Εγκέλαδου, του έκτου σε μέγεθος δορυφόρου του Κρόνου, που εμφανίζονται σε εικόνες της διαστημικής αποστολής Cassini προέρχονται πιθανότατα από έναν θερμό υγρό ωκεανό που είναι θαμμένος βαθιά κάτω από την επιφάνεια του.
Επιστήμονες από το εργαστήριο Jet Propulsion Lab, το πανεπιστήμιο του Colorado και το πανεπιστήμιο της Κεντρικής Φλόριντας, χρησιμοποιώντας τα δεδομένα που συνέλλεξαν από το φασματογράφο απεικόνισης στο υπέρυθρο, του διαστημικού σκάφους Cassini, βρήκαν στοιχεία για τις διεξόδους από τις οποίες διέρχεται ο υδρατμός που δημιουργεί τους πίδακες. Χρησιμοποιώντας ένα μαθηματικό μοντέλο-πρότυπο έδειξαν ότι η ποσότητα των υδρατμών προέρχεται πιθανότατα από μια μεγάλη υγρή δεξαμενή που βρίσκεται στο εσωτερικό του δορυφόρου.
Μέχρι πρόσφατα υπήρχαν μόνο δυο περιοχές στο ηλιακό μας σύστημα που γνωρίζαμε ή υποψιαζόμασταν ότι είχαν υγρό νερό. Αυτές οι περιοχές είναι φυσικά ο πλανήτης μας η Γη και ο δορυφόρος του πλανήτη Δία Ευρώπη. Τα τελευταία στοιχεία δείχνουν ότι υπάρχει πιθανότατα και μια τρίτη περιοχή, ο δορυφόρος του Κρόνου Εγκέλαδος. Εάν αποδειχθεί ότι η παλιρροϊκή θέρμανση που πιστεύεται ότι προκαλεί αυτούς τους πίδακες είναι μια κοινή διαδικασία των πλανητικών συστημάτων, τότε αυτό θα ήταν πραγματικά ενδιαφέρον.
Το νερό είναι ένα βασικό συστατικό για τη ζωή. Στη Γη, το νερό σε υγρή μορφή υπάρχει τέσσερα χιλιόμετρα κάτω από τον πάγο στη λίμνη Vostok και σε περίπου 140 άλλες πιό ρηχές λίμνες στην Ανταρκτική. Επομένως η ύπαρξη παρόμοιων δεξαμενών νερού σε άλλους πλανήτες ή δορυφόρους πλανητών δεν είναι αδύνατη.
Ο δορυφόρος Εγκέλαδος θα παραμείνει ένας υψηλής προτεραιότητας στόχος για όσο διαρκέσει η αποστολή Cassini, η οποία θα συνεχιστεί μέχρι το Σεπτέμβριο του 2010.

Δεν υπάρχουν σχόλια: